Публичный музей в Каргополе создан в 1919 году, на основе частной коллекции Капитона Григорьевича Колпакова, каргопольского мещанина, знатока и собирателя предметов старины и искусства. В 1919 году, «желая принести посильную пользу в деле просвещения народа», он решил подарить свою коллекцию родному городу, для создания музея. Договор о передаче предметов от К.Г. Колпакова уездному отделу народного образования был подписан 15 марта, в день рождения дарителя, а зарегистрирован 27 марта 1919 года, - эта дата является днем рождения музея.

При жизни основателя музей располагался в его доме. По мнению сотрудника губернского Вологодского музея, побывавшего тогда у Колпакова, «…городу Каргополю принадлежит честь иметь ценный музей старины, являющийся по своим экспонатам одним из лучших во всей Вологодской губернии».

     К.Г. Колпаков был заведующим с 1919 до 1922 года. После его смерти директором назначен Петр Михайлович Покровский, который в 1926 году был приглашен в Хабаровск, где возглавил Дальневосточный музей. Судьба его трагична: в феврале 1938 арестован по сфабрикованному обвинению и в октябре того же года расстрелян. С 1928 до 1938 музей возглавлял Григорий Прокопьевич Сергиевский, который тоже был репрессирован, в 1938 году выслан из города. В течение 27 лет, с 1938 до 1965, директором музея работал Владимир Федорович Евстафьев, патриот и энтузиаст, для которого музей был смыслом жизни. После его преждевременного ухода музей приняла А. Н. Хромулина (1965-1972гг.), затем В. Д. Шевелев (1972-1984 гг.); с 1985 по 1992 гг. сменилось шесть директоров, из них дольше других работали Л. И. Соколова и Б. И. Никитин. В январе 1993 года руководителем музея был назначен С. А. Синяговский, за один год он успел многое сделать, именно с него начался современный этап развития музея. С 1994 года директор музея Л. И. Севастьянова.          

     Вся история музея связана с храмовой архитектурой. После смерти К. Г. Колпакова в июне 1922 года, коллекции временно хранились в помещении духовного училища. Вскоре для музея была предоставлена Крестовоздвиженская церковь, в апреле 1923 года он был официально открыт для посетителей.     В 1933 году музей был перемещен во Введенскую церковь, т.к. Крестовоздвиженская сильно пострадала в результате пожара. Введенская в течение нескольких десятилетий оставалась единственным зданием музея, в котором проводились выставки и хранились коллекции; в настоящее время в ней расположена историческая экспозиция «Каргополье с древнейших времен». В конце 1970-х годов музей открыл для посетителей второй этаж Христорождественского собора и Соборную колокольню. В 1978 году музею была передана церковь Зосимы и Савватия, в начале 1980-х здесь было размещено фондохранилище и открыт выставочный зал.

В состав созданного в 1992году Каргопольского историко-архитектурного и художественного музея-заповедника вошли 19 объектов культурного наследия религиозного назначения. В 1996 году возвращена Епархии церковь Иоанна Предтечи, а в 2009 - храмовый комплекс Ошевенского погоста и здания Ощевенского монастыря. В 2008 году, после проведения консервационных работ, музеефицирован первый этаж Христорождественского собора, здесь организовано открытое хранение «небес» из дер евянных храмов Каргополья. В 2009 году музею передано здание общежития бывшего Духовного училища, в котором создан Музейно-выставочный центр. В 2013 году, в результате пожара, утрачены Покровская церковь и колокольня Лядинского архитектурного ансамбля; в сохранившейся Богоявленской церкви создана выставка по истории ансамбля. В настоящее время в музейный комплекс входит 13 зданий, в т.ч. 10 религиозного назначения.

Музейное собрание пополнялось из разных источников. В 1920-е гг. поступали иконы, книги, церковная утварь из закрывающихся церквей и монастырей, предметы из купеческих семей. Позднее и в настоящее время фонды пополняются за счет дарений, закупок и экспедиционных сборов; художественные коллекции (иногда) из фондов РОСИЗО. С появлением в конце 1970-х годов помещений для хранения появилась возможность комплектования коллекции расписной мебели. На 1 января 2021 года в музейном собрании находится 51428 единиц, из них основного фонда – 36461, научно-вспомогательного – 14967. Среди интересных и значимых коллекций: древнерусская живопись, храмовая скульптура, церковные облачения, золотное шитье, вышивка, роспись по дереву, женские головные уборы и народный костюм народный праздничного костюма, рукописные и старопечатные книги, мн. др.

   В 1990-е годы отрабатывалась новая структура, вокруг опытных специалистов постепенно формировался творческий коллектив единомышленников. В те годы созданы профессиональные экспозиции с участием московских архитекторов-дизайнеров под руководством А.П. Ермолаева - «Каргополь и Каргополье», «Архитектура Каргопольской земли», «Магия народного искусства»; музейными сотрудниками создана экспозиция по древнерусскому искусству. При поддержке фонда Сороса были реализованы интересные проекты: детская интерактивная выставка «Кукольный дом», программа «Сказки с картинками», экспедиция «Онежский водный путь». С 1996 года стали проводиться научные конференции, издаваться научные сборники. Развивалась система музейного образования, начало которой положено в конце 1980-х. В 1996 году в музее была открыта выставка-продажа (сувенирная лавка) изделий мастеров и народных промыслов.

  За столетие неоднократно менялись статус и название музея. В 1919-1927 гг. музей назывался художественно-историческим, с 1928 г. - музей местного края, впоследствии - районный краеведческий. В 1992 г. Каргопольский музей был реорганизован в муниципальный историко-архитектурный и художественный музей-заповедник. В 2001 году передан в собственность субъекта Федерации и преобразован в государственное бюджетное учреждение культуры Архангельской области "Каргопольский историко-архитектурный и художественный музей". Учредитель музея – Министерство культуры Архангельской области.

Знакомство с Каргополем начинается в музее

Современный музей 

Сегодня в составе музея 13 зданий, из них 8 памятники истории и культуры федерального значения, 3 - регионального; из общего числа объектов 11 находятся в федеральной собственности. Большинство зданий (11) религиозного назначения, что в современный период является серьезной проблемой для музея. Городской музейный комплекс включает в себя 9 объектов культурного наследия XVI-XIX вв., находящихся в центре исторической части, в т.ч.   храмовый ансамбль Соборной площади. В 2009 году музею передано здание бывшего общежития духовного училища, в котором создан музейно-выставочный центр. В 2017 году в состав музея включен объект    культурного наследия «Гостиный двор, 1808 г.». В 2018-2020 гг. на памятнике проведены противоаварийные работы   и разработана научно-проектная документация на реставрацию и приспособление его под музейные потребности. В Гостином дворе будет создан музей А.А.Баранова, каргопольского купца, первого Главного правителя Русской Америки.

      На 1 января 2021 года музейное собрание состоит из 36461 единиц основного фонда и 14967 единиц научно-вспомогательного. Среди интересных коллекций: древнерусская живопись, храмовая скульптура, церковные облачения, золотное шитье, вышивка, роспись по дереву, женские головные уборы, народный костюм, рукописные и старопечатные книги и мн. др. Внедрены современные системы учета предметов, ведется активная работа по занесению данных о них в Госкаталог музейного фонда Российской Федерации. В целях обеспечения сохранности и безопасности музейных предметов приобретено специальное оборудование для хранения, созданы две реставрационные мастерские – по древнерусской живописи и тканям, в хранилищах установлены автоматические системы пожаротушения, охранно-пожарной сигнализации с видеонаблюдением.

   Ежегодно создается до 15-18 новых выставок в залах музейно-выставочного центра и церкви Зосимы и Савватия. В 2018 году, в преддверии 100-летия музея, во Введенской церкви была открыта историческая экспозиция «Каргополье с древнейших времен». На первом этаже Христорождественского собора представлена коллекция «небес» из деревянных храмов Каргополья, а на втором – 5- ярусный иконостас XVIII в. Музей участвует в совместных выставочных проектах с музеями России, принимает у себя выставки из других музеев и частных галерей, создает виртуальные выставки. В августе 2021 года, в рамках фестиваля «Открытие Севера. Каргополь», посетителям будет представлен межмузейный выставочный проект по каргопольскому народному костюму, в котором принимают участие Каргопольский музей, Эрмитаж, музей театрального и музыкального искусства, Архангельский краеведческий музей.

    Результатами исследовательской работы сотрудников в последнем десятилетии стали: каталоги – путеводители «Каргополь. Государственный историко-архитектурный и художественный музей» и «Каргопольское путешествие. Семь маршрутов с Каргопольским историко-архитектурным и художественным музеем»; монография «Каргополье. История исчезнувших волостей» (Тормосова Н.И.); историческая экспозиция «Каргополье с древнейших времен» (Онучина И.В., художественный проект ООО «Раритет»). Продолжается изучение истории каргопольского купечества, жизни и деятельности А.А. Баранова, первого Главного правителя Русской Америки (Онучина И.В., Реут Е.Н.); книжной коллекции музея и собраний монастырских библиотек Каргополья (О.Б.Пригодина); народного костюма и вышивки (Перова Е.Н.). Актуальными остаются темы Первой мировой и Великой Отечественной войн (Богданова О.М., Дегтяренко О.А.).

Хороший импульс развитию научно-исследовательской деятельности музея, повышению уровня исследований дают научные конференции, организуемые музеем с 1996 года; в 2020 году состоялась очередная, XVI конференция на тему «Каргополье с древнейших времен». По материалам конференций издаются научные сборники.

     Музей активно работает с посетителями, прежде всего, с местным сообществом, используя различные формы популяризации и освоения наследия: экскурсии, занятия, интерактивные программы,     мастер-классы (по освоению традиционной каргопольской вышивки и народного костюма, щепной птице, колокольным звонам, бересте, каргопольской кадрили и др.), творческие конкурсы, фестивали и т.д.. Ежегодно реализуются до 20 музейно-образовательных программ, из них 12 для детей, начиная с трехлетнего возраста. Достойный вклад в сохранение нематериального наследия вносит хор духовной музыки «Светилен», работающий при музее с 2003 года. Ярким событием, обогащающим культурное пространство региона, вкладом в развитие зимнего событийного туризма стал фестиваль колокольного искусства «Хрустальные звоны» (с 2005 года), приуроченный к православному празднику Крещения Господня. Развитию и поддержке народных ремесел способствует выставка-продажа, на которой реализуются изделия мастеров (с 1996 года). Востребованной формой проведения досуга в летний период является Музейный дворик (с 2006 года).

      Современная структура музея сложилась в 1990-е годы, тогда были образованы отделы фондов, научно-экспозиционный и научно-просветительный, хозяйственный, учета и отчетности, введена должность заместителя директора по научной работе, появились смотрители памятников на сельских объектах; в 2005 году появился новый отдел -информационный (отдел развития). С учетом данной структуры постепенно формировался коллектив. В последние десять лет в музей пришло много новых сотрудников, которым есть у кого учиться, есть куда приложить свои знания и творческую энергию, используя   современные технологии изучения и представления наследия. Оптимальное сочетание опытных и молодых сотрудников помогает успешно решать задачи, стоящие перед музеем, включать наследие и другие музейные ресурсы в научный, культурный и туристский оборот.